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作者:郭英剑 来源:中国科学报 发布时间:2022/9/22 8:30:38
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大学排名,哥伦比亚大学造假说明啥

 

9月12日,《美国新闻与世界报道》发布了2022—2023年美国大学排名(以下简称US News排名),哥伦比亚大学(以下简称哥大)作为老牌常青藤盟校,从过去的前三跌落至从未有过的第18位。这一结果震惊了全美。

在US News排名榜单上,哥大一般都会雄居前几名。此次排名狂跌15名开外,既令人大跌眼镜,但也确实事出有因。

本校教授爆料,哥大涉嫌数据造假

去年9月20日,哥大本科生学院在其网站上宣布,该校在US News排名中升至有史以来的最高位,与哈佛大学和麻省理工学院并列第二。

在这个喜报似的报道中,该院院长詹姆斯·瓦伦蒂尼说,这是对哥大本科生教育的认可,也是教职员工和校友多年努力的结果。“我们理念的核心是以人为本,我相信正是把这种理念付诸实施,我们的学生才得以茁壮成长。”

该校负责本科招生的主任杰西卡·马里纳西奥说,排名只是考生选择上大学时考虑的众多因素之一,“但US News排名将我们视为世界上最好的大学之一,我们为此感到自豪”。

可惜好景不长。今年2月,哥大数学系教授迈克尔·萨迪斯在自己的网站上挂出了一则以《哥大US News大学排名数据调查》为题目的长篇文章。到3月份,他还对相关数据做了更新。

在这份长达21页的文章中,这位专攻代数几何的教授通过统计分析,针对2019—2021年间哥大提交给US News排名的数据,发现影响哥大排名提升的关键支持数据“不准确、可疑或高度误导”。他发现大学管理部门错误地报告了有关排名的类别数据,包括班级规模、教师学位和毕业后计划等。这一调查直接挑战了哥大的排名。萨迪斯指责哥大虚张声势、夸大其词。

随后,哥大有官员坚持这些数据的准确性,并称进入大学排名的数据没有公认的行业标准——每个排名项目的做法都不一样——他们是在努力满足US News排名所设定的技术要求。

事情后来发生反转。今年6月,哥大教务长玛丽·博伊斯宣布哥大正在调查其数据的提交流程,并称今年将不会向US News排名发送任何数据。

至9月9日,博伊斯在一份声明中承认,该校没有给出“完全准确”的数据,而是提供了“过时的和/或依据不正确的方法所计算出来的”数据。哥大承认在本科班级规模,以及是否100%教职员工拥有博士学位或终端学位上,没有提供准确的数据。她说,无论原因如何,他们报告的任何不完全准确的数据都与哥大坚持的卓越标准不一致。他们对之前报告中的缺陷深表遗憾,并致力于做得更好。

事实上,这相当于公开承认哥大所提交数据的确有假。3天后的9月12日,US News排名宣布,哥大的排名应声而落,达到了该校自1988年以来的最低点,在八所常青藤盟校中垫底。

几家欢喜几家愁

当前,国际上的大学排名很多,但US News排名无疑是世界范围内最具影响力的大学排名之一。自设立以来,该排名虽然面临诸多批评,但其影响力却日渐扩大,对学校在社会上的声誉,特别是考生报考大学起到了至关重要的作用。

每年的大学排名公布,特别是像US News排名这样具有相当影响力的大学排名公布,总是几家欢喜几家愁。其中,排名进步者自然欢喜不已。比如在今年的排名中,与哥大同城的名校纽约大学相较去年排名上升了3位。该校的校园报纸《华盛顿广场新闻》在排名发布的第二天便进行了专门报道。

该校发言人约翰·贝克曼说:“纽约大学一直在努力推进我们的研究事业、教与学、学生体验、多样性,以及作为经济流动引擎的作用和可持续性等优先事项,这些都有助于提升一个或多个排名,这是一件多么美好的事情。”

再比如,波士顿大学因为在该排名中上升了一位,该校校报《今日BU》也专门对此作了报道,其中也专门提及了该校在其他排名中的情况。

当然,排名靠前的高校也不会无视这样的结果。9月19日,雄居US News排名榜首的普林斯顿大学的校报也以《普林斯顿连续十二年保持US News排名第一》为题作了专题报道。

需要注意的是,虽然哥大今年并未向US News排名提交数据,但后者还是依照公开数据,将其纳入了自己的排名名单并作了排名。得到这一“待遇”的还包括从1995年就拒绝向该排名提交数据的里德学院。

游戏还是仲裁

US News排名是年度发布的大学排名。因为其巨大的影响力,在高校内外与社会层面,一直都存在着两种截然相反的态度。支持者认为排名像仲裁者一样,为学生的选择提供了依据;反对者则认为这不过是一场游戏,当不得真。

在支持者中,除了大量将排名视为学术声望仲裁者的考生及其家长外,很多大学管理者与高校师生虽公开反对,或者公开说排名不重要,甚至无关紧要,但所在学校一旦排名靠前或提升,也都会提及,并为此沾沾自喜。甚至有美国大学校长表示,其最喜欢的排名就是他所在学校排名靠前的排名。这虽是句玩笑话,却说明了教育管理者也难逃大学排名对自身管理以及大学的影响。

对于学生来说,排名更是至关重要。据US News排名透露的数据,2021年,约有4000 万名用户访问了他们的“最佳大学”网站。在加州大学洛杉矶分校高等教育研究所的报告中,有15%的新生受访者表示,排名对于他们选择一所大学非常重要。首要原因包括学校良好的学术声誉(63%)和毕业生找到好工作(55%)。这完全可以理解,一个能进入全国排名第二的哥大的学生,和一名能进入排名第18位的高校的学生,这两者的差别没有人会忽视。排名靠前就意味着名校,排名第二就是顶尖名校。

当然,也有不少人反对这种大学排名,认为其不过是一场游戏。首先,所有排名本质上都是可疑的,因为它们都是基于被排名机构所提供的信息,而这些信息几乎没有受到任何监督与监测。

其次,排名所制定的相关标准乃至分类总是经不起推敲,甚至漏洞百出,由此导致过度简化并扭曲了高等教育学位的价值,只重视感知的声望和声誉。比如,US News排名将对高校负责人调查的结果作为其计算的一部分,如询问他们对学校声誉的看法。但据了解,现在大学校长的响应率仅为34%,比过去反馈率下降超过10%。一些大学校长拒绝填写这种问卷,因为他们反映,自己无法评价一所根本没有去过也不了解的大学。

再次,将多元化的数百所乃至上千所高校硬塞进一个模板中进行排名,这本身就很荒唐。

最后,也更为重要的是,在现实生活中,很多企业和行业并不完全依靠学校声望决定是否接收毕业生,反而更看重个人的能力。

可以说,正是看到了排名的影响力,所以才会有高校为此铤而走险。哥大绝不是第一所提供虚假数字的大学。华盛顿大学在2012年就因为夸大数据而被逐出US News排名。

大学排名是否危害高等教育

大学排名最受人指责的一个罪名是影响了高等教育的发展。7月22日,《福布斯》便发表了一篇针对哥大数据造假的文章,讨论了“大学排名是否伤害了高等教育”。当然,这只是众多质疑性文章之一。

总体来看,诸多学者都认为当大学在讨论自己的排名有多高、学生及其家人也都依靠排名帮助其决定申请哪些大学时,人们要对此保持怀疑态度。

首先,排名促使高校不得不专注于那些被衡量的标准。US News排名使用了多个标准,包括毕业率和保留率(即一所学校第二年继续在该学校学习的本科生百分比)、新生平均的SAT或ACT分数等,当然还有高校声誉、教师资源、平均班级规模以及应届毕业生的平均债务等。由于US News排名强调高校学生的选择性,以及在低收入背景毕业生中的表现如何,如此一来,高校就会更加关注招生选择性,而不是帮助通常最需要帮助的学生毕业。

其次,大学排名激励高校在系统内部不断进行博弈。参加排名的高校自然要提供有利于自己的数据。有些特定数据若不利于排名,就会出现造假情况。虽然US News排名称,每年提供排名的高校中,只有一小部分(不到1%)表示它们提供的数据不正确,但造假者其实不在少数,后果也极其严重。去年3月,天普大学商学院院长就因在2014—2018年间故意伪造数据而被判处14个月监禁。

究竟该如何看待大学排名

任何大学排名都有其遵循的标准和依据。这些标准与依据根据每年情况有所不同。US News排名今年的主要依据为毕业率和保留率、社会流动性、毕业率表现、本科学术声誉、2021—2022 年的教师资源、2021 年秋季入学的学生选择性、每名学生的财务资源、平均校友捐赠率和毕业生负债率。

据此,US News排名将美国443所大学定义为“国立大学”。该排名不仅有学校的总排名,还有各类专业,包括本科、研究生院,以及各项指标的排名,多达13个类别,而这些排名都是相互独立的。换言之,高校总排名第一不代表其在所有类别中都排第一。如普林斯顿大学总排名连续12年第一,在10个类别中也排在前10名,但在社会流动性方面却远落后于其他高校,排名仅在第186位。

大学排名有其积极一面,可提升高校在社会上的声誉,抬高其学位价值。但若排名下降,自然也会对其产生负面影响。今年6月,哥大宣布开始审查其数据后,有两名毕业生对该校提起诉讼,声称数据问题引起了人们对该校学位价值和合法性的严重担忧。

在我看来,对于大学排名应辩证认识。一方面,要充分认识到,所有排名机构并非中立。各种排名指标容易分散高校对其核心使命的注意力,甚至伤害以参考排名来决定未来的学生的利益。这一点应引起人们的高度重视。但另一方面,也不能忽视大学排名给一所大学带来的巨大影响力。正如曾发专著讨论大学排名的里德学院前校长迪弗所说,如果排名消失,大多数高校都会很高兴,但只要考生与申请者认真对待排名,教育工作者也要认真对待大学排名。

既不过分看重,又能利用其无形的影响与价值,或许是应对不断推出的大学排行榜的较为明智的策略。

(作者系中国人民大学教授)

 
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